En 1952, afin de contrer des ventes toujours plus importantes de moto britanniques qui se déversent sur le marché US , Harley-Davidson lance sa contre-offensive : C’est le Modèle K.

Cette moto est assez méconnue même auprès des Harleyistes. Elle a été produite durant une période très courte et en faible quantité. Ainsi, seulement 7680 modèle K et son évolution KH (1954-1956) sortiront des usines de Milwaukee entre 1952 et 1956 (Historique de la décennie 1950-1959). A titre de comparaison, pour la seule année 1965, 25 328 Sportster seront construits.

Sur le plan sportif, cette moto va donner naissance au racer le plus titré du constructeur américain : Ce sont les KR en Flat Track et KRTT pour les courses de vitesse.

D’un point de vue technique, le Modèle K peut être qualifié de « version bêta du Sportster ! »

Il est alors le programme le plus ambitieux de l’histoire du constructeur. Malgré une cylindrée et une distribution latérale (« side valves » en anglais), ce bicylindre n’a plus grand-chose de commun avec les WLA et WLC qui se sont illustrées durant la seconde guerre mondiale.

harley-davidson model k modèle sportster

La partie-cycle

A ce niveau partie cycle, cette moto fait un « bon de géant » en terme de modernité.

Elle est la première Harley-Davidson entièrement suspendue avec à l’avant une fourche télescopique et à l’arrière un bras oscillant. Les Big Twin à moteur Panhead bénéficieront de cette nouveauté en 1957. Ils prendrons alors le nom de « Duo Glide ».

Autre nouveauté, elle est dotée d’un passage des vitesses moderne avec un sélecteur de vitesse au pied placé à droite et à un levier d’embrayage au guidon.

V-Twin Harley Davidson Modèle K K ModelLe moteur

Au niveau moteur, Harley-Davidson n’a pas souhaité passer le Rubicon en matière de distribution : La distribution demeure, comme sur les WL, à soupapes latérales. Il faudra attendre 1957 pour voir une Harley-Davidson « légère » équipée d’une distribution culbutée : C’est le Sportster qui ne diffère réellement du Modèle K que par ce choix technique.

Cette volonté est avant tout commerciale afin de faire briller en compétition les racers dérivées du modèle K car comme dit l’adage : « Qui gagne le dimanche, vend le lundi ! ».

En compétition, Indian comme Harley-Davidson profitent pleinement de la réglementation de l’American Motorcycle Association ou AMA (la fédération motocycliste américaine) qui privilégie la distribution à soupapes latérales face à celle culbutée équipant les bicylindres britanniques.

L’AMA, totalement inféodée à Indian (qui ferme ses portes en 1953) et à Harley-Davidson, autorise aux motorisations US à soupapes latérales une cylindrée max. de 750 cc en course alors que les bicylindres culbutés ne doivent pas dépasser 500 cc !

sportster ancêtre modèle KMalgré une distribution « agricole » et des cotes moteurs strictement identiques à « une DL de 1929 » donnant une cylindrée de 45 ci soit 741 cc, le V-Twin à 45° du modèle K est une nouvelle motorisation. Le V-Twin est désormais de type bloc-moteur ( « unit » en anglais). La MoCo n’invente rien puisque ce choix technique a notamment été vu sur la Vincent Black Shadow. Triumph choisira cette solution à partir du millésime 1963, soit 11 ans plus tard !
harley-davidson vintage
Le bloc-moteur permet de limiter le poids, apporte une meilleure rigidité et rend la moto nettement plus compacte. Le comportement routier du modèle k comparé à l’Hydra Glide est bien plus « sportif ». Ainsi, le Big Twin Panhead accuse sur la balance 260 kg contre 181 kg pour la KR.

Malheureusement, la puissance du bicylindre américain de 45 cui est très en deçà des Twin verticaux britanniques avec seulement 30 chevaux à l’écurie.

Le modèle KH

En 1954, le modèle K est remplacé par le KH. La cylindrée s’établit à 883 cc (55 cui) grâce une augmentation de la course du vilebrequin qui passe de 96, 8 mm à 11,59 mm. Notons que le modèle KH garde l’alésage (« canal historique ») des WL et DL soit 2-3/4″.

Harley Davidson modèle KH 1956La puissance du bicylindre alimenté par un carburateur Linkert M s’établit désormais à 38 ch. La vitesse de pointe est de 155 km/h.

Les préparations de la KH avec des pièces normalement dédiées à la version racing , la 750 KR, mais peu chères et facilement trouvables permettent à n’importe quel biker d’abattre le 1/4 de miles départ-arrêté en moins de 12 secondes et de pouvoir tutoyer les 180 km/h en vitesse de pointe.

Harley-Davidson construira en 1955 et 1956 une version « très énervée » de la KH : la KHK.

Cette moto voyait ses conduits d’admission et d’échappement polis, des profils de cames plus agressifs et recevait un vilebrequin monté sur roulements à billes. La puissance passait de 38 à 52 ch.

elvis presley : first harley

1956 : Elvis Presley prend la pose sur un Modèle KH couleur « Pepper Red with White Slash ». Il sera à la Une du magazine du constructeur : « The Enthusiast ».