paul newman casque bell

Les casques moto Bell  : une histoire américaine

Aux USA, Roy Richter, un ancien pilote de kart tout terrain (les midgets) dans les années 30 rachète le garage Bell Auto Parts en 1945. Il y prépare avec talent des véhicules notamment pour la Speedweek de Bonneville.

Suite à la perte d’un ami proche en course, il conçoit dans un coin de son atelier un couvre-chef nettement plus protecteur que la casquette jockey jusque là utilisée.

Le premier casque est dévoilé en 1954 et dès 1956, la Bell Helmets Compagny commercialise un casque ouvert ou « jet » baptisé « Bell 500-TX» ; le chiffre «500» fait référence aux 500 miles d’Indianapolis.

Le Bell 500-TX : le premier casque moderne de l’histoire

steve mcqueen husqvarna
Le King Of Kool portera un Bell 500-TX aussi bien en moto que lors des courses automobiles

Une structure révolutionnaire

Le Bell 500-TX jette les bases du casque moderne : une calotte externe en fibre de verre et une calotte interne en polystyrène expansé de qualité militaire amortissant et répartissant l’impact. La jugulaire en cuir est à attache rapide. C’est une véritable avancée en matière de sécurité des pilotes.

Pourquoi le Bell 500-TX est le premier casque de type « jet »?

Le Bell 500 est un casque qui s’inspire par son design et par sa technologie des couvre-chefs que portaient les pilotes de l’US Air Force aux commandes des tous premiers jets à réaction. CQFD ! Les américains utilisent également le terme de « open face » pour ce style de casque.

Un Bell sulfureux avec Easy Rider

Il sera porté bien sûr par Steve McQueen et il sera présent dans le road movie Easy Rider de 1969. Peter Fonda fera peindre son 500-TX aux couleurs du drapeau américain. Cette personnalisation en pleine guerre du Vietnam ne sera pas au goût des milieux ultra-conservateurs et d’un certain John Wayne…

L’ami du « Roi du Cool» et pilote Bud Ekins participera au développement des produits Bell pour le tout-terrain.

Le Bell 500-TX : un casque moto « démocratique »

jet Bell  500 Custom
Bell 500 Custom : Version moderne du Bell 500-TX

Le Bell 500-TX est une révolution par la protection qu’il apporte mais il est aussi facile à produire et ne coûte donc quasiment rien (40$). En comparaison, un casque en cuir avoisinait les 200 $ avant-guerre. Grâce à cela, il équipe plus de 800 unités de police et même l’équipe américaine de ski alpin !

En 1962, Il est présenté lors d’une exposition sur le design organisée par le musée d’art moderne de New York ou MoMa où il reçoit un prix.

Bell décline la technologie du 500-TX vers d’autres sports comme le base ball, le football américain ou le cyclisme ainsi que pour des professions à risque comme les sapeurs-pompiers.

En 1963, Jim Clark devient le premier champion du monde de Formule 1 à porter un casque Bell.

Le Bell Star : venu des étoiles

En 1968, la société californienne dévoile le «Bell Star» soit le premier casque intégral de l’histoire. Le monde a alors les yeux tournés vers les cieux avec la conquête spatiale et autres avions espions U2 ou SR-71.

Bell communique sur le fait que le « Star » utilise des technologies issues de l’aéronautique

Ainsi, la calotte externe de cet intégral est en fibre de verre tressée, un matériau plus résistant à l’impact. Sa calotte interne utilise le même polystyrène expansé que celui des casques de la NASA ou de l’US Air Force. La coiffe est désormais en nylon.

Avec le Bell Star, la sécurité progresse grandement puisque désormais le visage est également protégé. Notons que le Bell Star n’a pas de visière mais qu’il possède des boutons-pression permettant d’en fixer une. Le Bell Star sera le premier casque à être certifié par la naissante norme d’homologation Snell.

En 1968, Evel Knievel fait la promotion (involontaire) du Bell Star

chute du cascadeur Evel Knievel (Wembley)
Lourde chute d’Evel Knievel dans le stade de Wembley (UK). Une nouvelle promotion pour le Bell Star !

Lorsque Evel Knievel sort de 28 jours de comas, le cascadeur hypermédiatisé affirme qu’il doit la vie à son Bell Star après sa chute sur le parvis du Caesars Palace de Las Vegas.

Le passage de Kenny Roberts chez AGV marque le déclin de Bell

En 1979, Gino Amisano, le fondateur des casques AGV, le pendant européen de Bell fait la connaissance de Kenny Roberts lors des 200 Miles d’Imola qu’il sponsorise. Le Kid de Modesto abandonne la firme américaine pour coiffer un AGV KR-2000 aux couleurs de Yamaha USA (jaune et noire) .

casque bell automobile
Incroyable prototype porté par le pilote automobile belge Jacky Ickx en 1983

A partir de là, la plupart des pilotes du Nouveau Monde comme Randy Mamola ou Wayne Rainey feront de même. D’autres, comme Freddie Spencer ou Kevin Schwantz vont se laisser tenter par les sirènes d’un nouveau équipementier japonais : Arai.

La gamme Bell actuelle

casque Bell Bullit intégral
L’intégral Bell Bullit, interprétation moderne du modèle Star

Suite à un durcissement de la répression sur les routes, de nombreux motards se tournent vers des motos qui ne recherchent pas la performance à tout prix mais dont les lignes titillent la rétine.

Bell a donc réédité son jet et son intégral iconiques en les mettant aux standards technologiques et d’homologation modernes. Leurs lignes classiques ne jureront pas avec un café racer, un bobber ou un scrambler.

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