L’histoire de Bell : des casques moto vintage mais pas que

Aux USA, Roy Richter, un pilote de kart tout-terrain (les midgets) d’avant-guerre, rachète le garage Bell Auto Parts en 1945. Il y prépare avec talent des véhicules notamment pour la Speedweek de Bonneville. Suite à la perte d’un ami en course, il conçoit dans un coin de son atelier un couvre-chef nettement plus protecteur que la casquette jockey jusque là utilisée.

La Bell Helmets Compagny commercialise son premier casque ouvert ou « jet » dès 1956 sous le nom de « Bell 500-TX». Le chiffre « 500 » fait référence aux 500 miles d’Indianapolis.

De nos jours, la firme californienne équipe de nombreux pilotes de F1 (Charles Leclerc, Lewis Hamilton, etc.) et de rallye (WRC).

Les 3 réinterprétations modernes des Bell iconiques

Si vous lisez cet article sur l’histoire de Bell Helmets, il y a de fortes chances que vous êtes possesseur d’un casque américain ou que vous pensez en acheter un. Pour en savoir plus à propos de cet équipement de sécurité du motard, lisez notre guide d’achat d’un casque moto.

Voici les 3 casques qui ont révolutionné la protection du motard et qui sont désormais en adéquation avec la pratique de la moto vintage :

  • Le Bell Custom est inspiré par le Bell 500-TX
  • Le Bell Bullit revisite le premier casque intégral de l’histoire : le Bell Star de 1968
  • Le Bell Moto 3 est une réédition du tout premier intégral de motocross sortie au début des années 70.

Malgré un aspect vintage, ces trois heaumes répondent à la norme d’homologation ECE 22.05.

Le premier casque ouvert ou jet moderne : le Bell 500-TX 

steve mcqueen husqvarna
Le King Of Kool portera un Bell 500-TX aussi bien en moto que lors des courses automobiles

Une structure révolutionnaire

Le Bell 500-TX jette les bases du casque moderne : une calotte externe en fibre de verre et une calotte interne en polystyrène expansé de qualité militaire amortissant et répartissant l’impact. La jugulaire en cuir est à attache rapide. C’est une véritable avancée en matière de sécurité des pilotes.

Pourquoi le Bell 500-TX est le premier casque de type « jet »?

Le Bell 500 est un casque qui s’inspire par son design et par sa technologie des couvre-chefs que portaient les pilotes de l’US Air Force aux commandes des tous premiers jets à réaction. CQFD ! Les américains utilisent également le terme de « open face » pour ce style de casque.

Un Bell sulfureux avec Easy Rider

casque Easy Rider

Il sera porté bien sûr par Steve McQueen et il sera présent dans le road movie Easy Rider de 1969. Peter Fonda fera peindre son 500-TX aux couleurs du drapeau américain. Cette personnalisation en pleine guerre du Vietnam ne sera pas au goût des milieux ultra-conservateurs et d’un certain John Wayne…

L’ami du « Roi du Cool» et pilote Bud Ekins participera au développement des produits Bell pour le tout-terrain dont le Bell Moto 3.

Le Bell 500-TX : un casque moto « démocratique »

jet Bell  500 Custom
Bell 500 Custom : Version moderne du Bell 500-TX

Le Bell 500-TX est une révolution par la protection qu’il apporte mais il est aussi facile à produire et ne coûte donc quasiment rien (40$). En comparaison, un casque en cuir avoisinait les 200 $ avant-guerre. Grâce à cela, il équipe plus de 800 unités de police et même l’équipe américaine de ski alpin !

En 1962, Il est présenté lors d’une exposition sur le design organisée par le musée d’art moderne de New York ou MoMa où il reçoit un prix. De nos jours, ce casque jet désormais vintage est décliné quasiment à l’infini avec la mode des motos rétro.

En 1963, Jim Clark devient le premier champion du monde de Formule Un à porter un casque Bell.

Bell décline la technologie du 500-TX vers d’autres sports comme le base ball, le football américain ou le cyclisme ainsi que pour des professions à risque comme les sapeurs-pompiers.

Le Bell Star : venu des cieux

En 1968, la société californienne dévoile le «Bell Star» soit le premier casque intégral de l’histoire. Le monde a alors les yeux tournés vers les cieux avec la conquête spatiale et autres avions espions U2 ou SR-71.

Bell communique sur le fait que le « Star » utilise des technologies issues de l’aéronautique

Ainsi, la calotte externe de cet intégral est en fibre de verre tressée, un matériau plus résistant à l’impact. Sa calotte interne utilise le même polystyrène expansé que celui des casques de la NASA ou de l’US Air Force. La coiffe est désormais en nylon.

Avec le Bell Star, la sécurité progresse grandement puisque désormais le visage est également protégé. Notons que le Bell Star n’a pas de visière mais qu’il possède des boutons-pression permettant d’en fixer une. Le Bell Star sera le premier casque à être certifié par la naissante norme d’homologation Snell.

En 1968, Evel Knievel fait la promotion (involontaire) du Bell Star

chute du cascadeur Evel Knievel (Wembley)
Lourde chute d’Evel Knievel dans le stade de Wembley (UK). Une nouvelle promotion pour le Bell Star !

Lorsque Evel Knievel sort de 28 jours de comas, le cascadeur hyper-médiatisé affirme qu’il doit la vie à son Bell Star après sa chute sur le parvis du Caesars Palace de Las Vegas. Tout comme le Jet Bell 500-TX, les lignes du Bell Star sont devenues des classiques donnant lieu à maints casques intégral vintage (Premier, Nexx, Nox,etc.).

Le passage de Kenny Roberts chez AGV marque le déclin de Bell

casque bell automobile
Incroyable prototype porté par le pilote automobile belge Jacky Ickx en 1983

En 1979, Gino Amisano, le fondateur des casques AGV, le pendant européen de Bell fait la connaissance de Kenny Roberts lors des 200 Miles d’Imola qu’il sponsorise. Le Kid de Modesto abandonne la firme américaine pour coiffer un AGV KR-2000 aux couleurs de Yamaha USA (jaune et noire) .

A partir de là, la plupart des pilotes du Nouveau Monde comme Randy Mamola ou Wayne Rainey feront de même. D’autres, comme Freddie Spencer ou Kevin Schwantz vont se laisser tenter par les sirènes d’un nouveau équipementier japonais : Arai.

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Laurent Blasco-Calmels

Laurent, passionné par les belles mécaniques en tous genres & curieux des nouvelles technologies. Ex journaliste & auteurs de plusieurs livres bien avant que cela soit "trendy".

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