Le 2 juillet 2016 disparaissait dans un quasi anonymat Cliff « Soney » Vaughs à l’age de 79 ans dans la ville de Templeton (Californie).

Cliff Vaughs et avec Ben Hardy sont les deux préparateurs qui ont créé le chopper Captain America pilotée par Peter Fonda. Et en matière de customisation moto, il y eut un avant et un après Easy rider !

Ce 2 octobre 2016, la boutique Deus Ex Machina de Venice organisait un hommage à Cliff Vaughs. Sa famille et des membres du Chosen Few MC avaient fait le déplacement jusqu’à la station balnéaire.

Je me permets de faire « un petit aparté » pour signaler que Deus, l’un des acteurs qui comptent dans la nouvelle scène custom, rend ainsi un hommage appuyé à la custom culture « canal historique ». Fin de la parenthèse !

Peter Fonda n’était pas présent à la boutique de Deus mais il a transmis cet hommage au builder disparu :

« Sans cliff et Ben, j’aurais été dans un biker parmi tant d’autres avec un joli casque et une jolie peinture de réservoir ».

Vous ne pouvez pas aborder la vie de Cliff Vaughs sans évoquer d’emblée le fait qu’il est un jeune afro-américain (donc pauvre) du milieu des année 60 diplômé en art de l’université de Mexico.

Originaire de Boston et ayant fait un court passage chez les Marines comme tant d’autres, Cliff Vaughs s’installe à Los Angeles au milieu des années 60 pour créer une antenne locale du mouvement de lutte pour les droits civiques (SNCC). Il est parfois jugé trop provocateur voire trop indépendant par le mouvement Black Power, Il filmera et photographiera Martin Luther King, les leaders des Black Panthers et suivra la cause noire.

Reporter radio pour des raisons alimentaires, il couvre en 1966 le procès du fils d’Henri Fonda accusé de possession de marijuana. Une amitié entre Peter et Cliff se forme sur fond de moto et de cinéma : Easy Rider est en route !

Vaughs a une telle passion pour la construction de choppers qu’il préférera monter un de ses « pièges » plutôt que de se rendre à la grande marche pour l’égalité en 1963 à Washington…
cliff vaughs chopper

Il fait aussi parti du Chosen Few MC ; l’un des tous premiers clubs bikers ouverts aux gens de couleurs. La toute puissante American Motorcyclist Association (AMA) n’accepte officiellement les motards de couleur que depuis 1954 au sein des moto-clubs affiliés… et ceci du bout des lèvres ! 

Libre et provocateur, nous l’avons déjà dit, Il n’hésite pas à « porter la rébellion » dans les états du Sud. Juché sur sa Harley en cuir noir, il montre aux blacks du cru qu’il existe un autre horizon que le… champ de coton !

Lors de ses rides et comme Jack Nicholson dans le film qui joue un avocat pour les droits civiques, Il lui arrive de passer par la case prison. Certains rednecks le prennent en chasse et parfois lui tire dessus… A l’évidence, les aventures de Vaughs dans les états du Sud ne sont pas sans rappeler certaines scènes du road movie.

La participation de Cliff Vaughs dans le scénario d’Easy Rider est accréditée par son statut de producteur associé qui lui est octroyé avant le tournage.

black MC membres
Des membres des Chosen Few MC au milieu des sixties

Les couts du film explosent avant qu’une seule scène ne soit réalisée. La Columbia reprend la main. Une close de confidentialité entre l »activiste noir et le studio hollywoodien semble avoir été signée et au final les noms de Cliff Vaughs et Ben Hardy disparaissent du générique et tombent dans l’oubli le plus complet.

Cliff Vaughs sera épaulé par un autre un autre afro-américain Ben Hardy (mort en 1994) pour construire les 4 motos nécessaire pour parer aux aléas du tournage). 2 choppers « Billy Bike » et 2 choppers « Captain America » seront construites par Ben Hardy qui sera épaulé par un mécanicien automobile du nom de Larry Marcus.

Ben hardy et Cliff Vaughs achètent 4 Hydra Glide réformées du fameux L.A.P.D (Los Angeles Police Department) immortalisé par James Elroy. Acheté 500 $ pièce, les 4 choppers seront construits en moins d’un mois et facturées 1250 $ chacune à la Columbia.

Ben Hardy motorcycle builder
Ben Hardy tenait un petit bouclard dans le quartier de Watts qui se charge de la bonne santé des V-Twin Panhead se fera aidé par Larry Marcus. Le psychopathe Charles Manson commanditera à ce mécanicien un chopper !

Dans le film, La Billy Bike que chevauche Dennis Hopper (réalisateur du road movie et décédé en 2010) est un chopper relativement traditionnel déjà pour l’époque qui conserve un cadre d’Hydra Glide non modifié.

Il n’en va pas de même pour la Captain America pilotée par Wyatt (Peter Fonda) et imaginé par Cliff Vaughs. On n’avait jamais vu un chopper aussi extravagant à l’époque ! L’angle de chasse incroyablement ouvert (35°) du cadre construit par l’atelier Buchanan permet le montage d’une fourche télescopique allongée de 30 cm !

Beaucoup et notamment en Europe se demanderont par quel miracle Peter Fonda réussit à tenir l’équilibre sur une telle moto. Peter Fonda avait joué en 1967 dans un film « biker » ou B-movie, « The Wild Angels » (« Les Anges Sauvages » en VF), un genre très à la mode dans le Hollywood de l’époque. Dans ce biker movie, Fonda pilote un chopper de facture classique ce qui s’avérera être un excellent entrainement pour piloter l’imposante Captain America.

Le nom du chopper de Fonda « Captain America » fait référence au super héros du Comics Marvel créé durant la seconde guerre mondiale pour soutenir le moral des troupes.

Le nom d’Easy Rider aurait été donné en hommage à une chanson chantée par l’actrice May West dans le film « Lady Lou » (1933). L’un des couplets est :  » I wonder where my easy rider’s gone. » que l’on pourrait traduire par « Je me demande où mon cavalier cool est partie »  Il s’agirait là encore d’une idée de Cliff Vaughs.

La peinture des choppers est confiée à Dean Lanza alors que la sellerie est réalisée par Larry Hooper.

Un chopper Captain America sera détruite lors de la scène finale. Les trois autres motos auraient été volées dès la fin du tournage.

Dès 1968, le magazine « Chopper » du fameux Ed Roth attribut à Cliff Vaughs et Ben Hardy la fabrication des motos d’Easy Rider.

Par contre, le documentaire de plus de 2 heures sorti en 2007-2008 sur l’histoire du Chopper de Jesse James ne les mentionnera jamais…
Durant les décennies suivantes, Fonda, Hopper et Dan Haggerty (qui gérait les motos sur le plateau), se partageront sur fond de gros sous et de notoriété la paternité de la Captain America.

easy rider movie : captain america bike

Obligé de quitter la Californie pour ses positions radicales au début des années 70, Cliff Vaughs passera les quatre décennies suivantes à barrer son voilier. Il naviguera dans les eaux des Caraïbes et le long des cotes de l’Amérique du Sud transportant tout ce qui peut être louche et clandestin. Jeté en prison, drogué, clochard, laissé pour mort par des pirates,

L’activiste rentre aux pays en 2014 et il est finalement réhabilité par le tout Hollywood qui aime définitivement… « les « happy ends » !  Cliff Vaughs ne verra Easy Rider que sur le tard.

A propos des motos, Vaughs dira : « La création de ces choppers, ce ne fut qu’un petit mois de ma vie. Je suis heureux qu’elles aient tant marqué les spectateurs.« 

Peu avant son décès en 2010, Dennis Hopper reconnaitra le rôle déterminant de Cliff Vaughs et de Ben Hardy dans la création des motos d’Easy Rider.

Peter Fonda fera son Mea Culpa en 2015 suite à la vente d’une Captain America (copie ou originale ?) pour la somme de 1,62 millions de Dollars faisant de ce chopper, la moto la plus chère au monde !

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