Le 2 juillet 2016 disparaissait dans un quasi anonymat Cliff « Soney » Vaughs à l’age de 79 ans dans la ville de Templeton (Californie).

Cliff Vaughs et avec Ben Hardy sont les deux préparateurs qui ont créé la Captain America pilotée par Peter Fonda. Et en matière de customisation moto, il y eut un avant et un après Easy rider !

Ce 2 octobre 2016, la boutique Deus de Venice organisait un hommage à Cliff Vaughs. Sa famille et des membres du Chosen Few MC avaient fait le déplacement jusqu’à la station balnéaire. Je me permets de faire « un petit aparté » pour signaler que Deus, l’un des acteurs qui comptent dans la nouvelle scène custom, rend ainsi un hommage appuyé à la custom culture « canal historique ». Fin de la parenthèse !

Peter Fonda n’était pas présent à la boutique de Deus mais il a transmis cet hommage au builder disparu : « Sans cliff et Ben, j’aurais été dans un biker parmi tant d’autres avec un joli casque et une jolie peinture de réservoir ».

Vous ne pouvez pas aborder la vie de Cliff Vaughs sans évoquer d’emblée le fait qu’il est un jeune afro-américain (donc pauvre) du milieu des année 60 diplômé en art de l’université de Mexico.

Originaire de Boston et ayant fait un court passage chez les Marines comme tant d’autres, il s’installe à Los Angeles au milieu des années 60 pour créer une antenne locale du mouvement de lutte pour les droits civiques (SNCC). Il est parfois jugé trop provocateur voire trop indépendant par le mouvement Black Power, Il filmera et photographiera Martin Luther King, les leaders des Black Panthers et suivra la cause noire.

Reporter radio pour des raisons alimentaires, il couvre en 1966 le procès du fils d’Henri Fonda accusé de possession de marijuana. Une amitié entre Peter et Cliff se forme sur fond de moto et de cinéma : Easy Rider est en route !

Vaughs a une telle passion pour la construction de choppers qu’il préférera monter un de ses « pièges » plutôt que de se rendre à la grande marche pour l’égalité en 1963 à Washington…

cliff vaughs custom builder

Il fait aussi parti du Chosen Few MC ; l’un des tous premiers clubs bikers ouverts aux gens de couleurs. La toute puissante American Motorcyclist Association (AMA) n’accepte officiellement les motards de couleur que depuis 1954 au sein des moto-clubs affiliés… et ceci du bout des lèvres ! 

Libre et provocateur, nous l’avons déjà dit, Il n’hésite pas à « porter la rébellion » dans les états du Sud. Juché sur sa Harley en cuir noir, il montre aux blacks du cru qu’il existe un autre horizon que le… champ de coton !

Lors de ses rides et comme Jack Nicholson dans le film qui joue un avocat pour les droits civiques, Il lui arrive de passer par la case prison. Certains rednecks le prennent en chasse et parfois lui tire dessus… A l’évidence, les aventures de Vaughs dans les états du Sud ne sont pas sans rappeler certaines scènes du road movie.

La participation de Vaughs dans le scénario d’Easy Rider est accréditée par son statut de producteur associé qui lui est octroyé avant le tournage.

 

Black Motorcycle Club

Des membres des Chosen Few MC au milieu des sixties

Les couts du film explosent avant qu’une seule scène ne soit réalisée. La Columbia reprend la main. Une close de confidentialité entre Vaughs et le studio semble avoir été signée et au final Cliff Vaughs et Ben Hardy disparaissent du générique et tombent dans l’oubli le plus complet…

Cliff Vaughs sera épaulé par un autre un autre afro-américain Ben Hardy (mort en 1994) pour construire les 4 motos (2 « Billy Bike » et 2 « Captain America » pour parer à tout problème durant le tournage). Hardy tient un petit atelier de réparation de moto dans le quartier de Watts.

Les 2 hommes achètent 4 Hydra Glide réformées du fameux LAPD (Los Angeles Police Department) immortalisé par James Elroy. Acheté 500 $ pièce, elles seront construites en moins d’un mois et facturées 1250 $ chacune à la production.

custom builder

Ben Hardy

Dans le film, La Billy Bike que chevauche Dennis Hopper (réalisateur du Film et décédé en 2010) est un chopper relativement traditionnel déjà pour l’époque. La Captain America que pilote Wyatt (Peter Fonda) est tout autre. On n’avait jamais vu de moto de la sorte ! L’angle de chasse incroyablement ouvert du cadre Buchanan répond à une fourche d’une longueur inimaginable.

Beaucoup et notamment en Europe se demanderont par quel miracle Peter Fonda réussit à tenir l’équilibre sur un tel engin. Peter Fonda avait joué en 1967 dans un film « biker », « The Wild Angels » (« Les Anges Sauvages » en VF), un genre très à la mode dans le Hollywood de l’époque. Dans ce biker movie, Fonda pilote un chopper de facture classique ce qui est un très bon entrainement pour piloter l’imposante Captain America. Le nom de la moto comme la peinture s’inspirent du très patriotique héros de Comics US créé durant la seconde guerre mondiale : Captain America. Le nom d’Easy Rider aurait été donné en hommage à une chanson de May West.  Une des Captain America sera détruite lors de la scène finale. Les trois autres motos auraient été volées dès la fin du tournage.

Dès 1968, le magazine « Chopper » du fameux Ed Roth attribut à Cliff Vaughs et Ben Hardy la fabrication des motos d’Easy Rider.

Par contre, le documentaire de plus de 2 heures sorti en 2007-2008 sur l’histoire du Chopper de Jesse James ne les mentionnera jamais…
Durant les décennies suivantes, Fonda, Hopper et Dan Haggerty (qui gérait les motos sur le plateau), se partageront sur fond de gros sous et de notoriété la paternité de la Captain America.

Obligé de quitter la Californie pour ses positions radicales au début des années 70, Cliff Vaughs passera les quatre décennies suivantes à barrer son voilier. Il naviguera dans les eaux des Caraïbes et le long des cotes de l’Amérique du Sud transportant tout ce qui peut être louche et clandestin. Jeté en prison, drogué, clochard, laissé pour mort par des pirates, il rentre aux pays en 2014. Il est finalement réhabilité par Hollywood qui aime définitivement… « les « happy ends » !  Cliff Vaughs ne verra Easy Rider que très récemment.

A propos des motos, il dira : « La création de ces choppers, ce ne fut qu’un petit mois de ma vie. Je suis heureux qu’elles aient marqué les spectateurs. »

captain america easy rider

Peu avant sa mort en 2010, Dennis Hopper reconnaitra le rôle déterminant de Cliff Vaughs et de Ben Hardy dans la création des motos d’Easy Rider. Peter Fonda fera son mea culpa en 2015 suite à la vente d’une Captain America (copie ou originale ?) pour le prix de 1,62 millions de Dollars faisant de ce chopper la moto la plus chère au monde.